Bosques tropicales no sobrevivirán a los 32ºC

Hay unos umbrales para los seres vivos más allá de los cuales la vida es imposible. Y no hay retorno posible. Ese es el punto al que están llegando los bosques tropicales debido a unas temperaturas máximas diarias que ya están situándose por encima de los 32,2ºC, según un reciente estudio publicado en la revista ‘Science’ , en el que han participado 178 instituciones de todo el mundo. A esas temperaturas, aseguran casi 200 investigadores de cuatro continentes, los árboles pierden el carbono que almacenan más rápidamente, no ya porque a más calor más riesgo de incendios, que también, sino por la propia fisiología de una vegetación que evolucionó en zonas donde las olas de calor eran esporádicas y las lluvias más continuas.

Los científicos que publicaban estas conclusiones señalan la urgencia de tomar medidas inmediatas para conservar estos bosques tropicales y estabilizar el clima global. Y lo explicaban así: el dióxido de carbono, como sabemos gas de efecto invernadero, es absorbido por los árboles a medida que crecen y se va almacenando como madera. Pero cuando los árboles se calientan demasiado y se secan (como cualquier planta) van cerrando los poros de sus hojas para ahorrar agua, algo que han comprobado que les impide absorber más carbono. Al morir, vuelven a liberar ese carbono almacenado a la atmósfera. Un dato a no olvidar es que los bosques tropicales contienen aproximadamente el 40% de todo el carbono almacenado por las plantas terrestres.

Para este estudio, los investigadores midieron la capacidad de los bosques tropicales a gran escala porque  “los bosques tropicales crecen en una amplia gama de condiciones climáticas”, según explica Stuart Davies, director de los Observatorios de la Tierra Global del Bosque del Smithsonian (ForestGEO), una red mundial en la que participan 70 espacios de 27 países en donde se realizan estudios forestales. “Al examinar estos bosques, se trataba de evaluar su resistencia y sus respuestas a los cambios en las temperaturas y explorar las implicaciones de las condiciones térmicas, lo que es algo muy novedoso”, señala Davies, del Instituto Smithsonian. 

En la actualidad, el almacenamiento de carbono en los árboles en casi 600 sitios en todo el mundo se conoce gracias a diferentes iniciativas de monitoreo, como RAINFOR, AfriTRON, T-FORCES y la mencionada ForestGEO, con el equipo de investigación dirigido por Martin Sullivan de la Universidad de Leeds y la de Manchester. En realidad, se monitorearon más de medio millón de árboles de 10.000 especies en 813 bosques tropicales para evaluar cuánto carbono almacenan los bosques que crecen en diferentes condiciones climáticas hoy más de dos millones de mediciones de diámetro de árboles, en 24 países tropicales.

Los investigadores detectaron grandes diferencias en la cantidad de carbono almacenado por los bosques tropicales en América del Sur, África, Asia y Australia. Los bosques de América del Sur, según sus conclusiones, almacenan menos carbono que los bosques del Viejo Mundo, tal vez debido a las diferencias evolutivas en las especies de árboles que crecen allí. También encontraron que los dos factores que predicen cuánto carbono pierden los bosques son la temperatura máxima diaria y la cantidad de lluvias en las épocas más secas del año. La buena noticia es que estos bosques siguen almacenando altos niveles de carbono aún cuando hace calor y que se pueden adaptar a ello, pero la mala es que tienen un umbral crítico de tolerancia, que son los 32ºC máximos durante el día. El aumento de la temperatura en las noches lo llevan mejor.

Como explican en ‘Science’, a medida que las temperaturas alcanzan los 32,2ºC, el carbono se libera de mucho más rápido. Y según predicen, los bosques de América del Sur, fundamentalmente la Amazonía, serán los más afectados por si no frenamos el calentamiento global porque, de hecho, las temperaturas allí ya son más altas que en otros continentes y las proyecciones de futuro también son más altas para esta región.

¿Y qué puede pasar? Pues, por un lado, el aumento de carbono en la atmósfera puede contrarrestar parte de esta pérdida, pero también exacerbaría el calentamiento. Y por otro, los bosques podrían adaptarse a temperaturas más altas, es decir, que especies de árboles que no pueden soportar el calor mueran pero sean reemplazadas gradualmente por especies más tolerantes al calor. Pero eso puede llevar varias generaciones humanas, y no tenemos tiempo para tanto. Además, habría que mantener los bosques intactos, cuando estamos en la senda de la deforestación y los incendios.

Por ROSA M. TRISTÁN https://rosamtristan.com/2020/06/18/los-bosques-tropicales-no-sobreviviran-a-los-32oc/

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